From stakeholder management to corporate democracy

The year 2023 was marked by the adoption on July 31 of the new European Sustainability Reporting Standards (ESRS) at European Union level. These give substance to the obligations arising from the Corporate Sustainability Reporting Directive (CSRD), the final text of which was published in the Official Journal of the European Union on 16 December 2022, and transposed into French national law by an ordinance dated 7 December 2023.

The CSRD significantly strengthens extra-financial reporting requirements and, alongside the SFDR (Sustainable Finance Disclosure Regulation) and the green taxonomy, aims to channel more capital flows towards sustainable and responsible activities. Of the 12 ESRS proposed, two are cross-cutting, five are dedicated to environmental issues, four to social issues and one to corporate governance and responsible business conduct.

Each ESRS has Disclosure Requirements (DRs), reporting points that directly target an indicator, or more broadly describe a process implemented within the company concerned. When reading the requirements concerning the four social components – the company’s workforce, employees in the value chain, affected communities, consumers and end users – it is interesting to note that, for each of these target groups, the directive requires the reporting company to detail an engagement process as well as the means of “remedying any negative impacts” affecting them and the “channels through which they can express their concern”.

Corporate social responsibility, whose definition has long been influenced by Edward Freeman’s work on stakeholders, seems to find a natural outcome in this new requirement. By standardising the practice of non-financial reporting, the directive tends to make it compulsory to put in place a genuine stakeholder management strategy, and consequently invites companies to make available the material and human resources needed to maintain an ongoing dialogue with stakeholders.

This trend is in line with the one that has led companies to set up stakeholder committees. According to Wavestone’s CSR Barometer 2023, 21% of French companies surveyed have already set up such a committee, and 30% are currently considering doing so.

At the same time, the notion of stakeholders is tending to broaden as a result of recent legal advances. In addition to the consecration of “affected communities” in the CSRD, the notion of “future generations” is increasingly being used in environmental litigation. On 27 October 2023, for example, France’s highest court, the Conseil Constitutionnel issued a landmark decision establishing the right of future generations to “satisfy their own needs”. This ruling has already been emulated, with the burial of waste in the Stocamine case being blocked on this basis following a ruling by the Strasbourg administrative court a few weeks later.

Similar decisions have already been handed down in Germany – in April 2021, the Karlsruhe Constitutional Court invalidated the Climate Protection Act on this basis – and in the United States, where in August 2023 a Montana court recognised a right to a clean and healthy environment and an obligation on the part of the State towards future generations.

In this context, some observers envisage the creation of new institutions representing future generations, such as an “assembly of the future” on the model of a parliamentary chamber or a defender of rights dedicated to protecting their interests. While it is not the role of the private sector to create such structures, its representatives could benefit from integrating these legal developments into their thinking on stakeholder management.

More fundamentally, against a backdrop of environmental peril and major sociological changes, and under pressure from new CSR regulations, large companies seem to be being asked to moderate the demands and control of shareholders over corporate strategy, which is characteristic of so-called Anglo-Saxon capitalism, in favour of reconciling the distinct and sometimes divergent interests of the different groups of individuals who affect or are affected by the way the company operates. By considering all the dimensions of the company’s activity, they move from “the search for an economic optimum to that of a social and environmental optimum“, in the words of Antoine Frérot, Chairman of Veolia’s Board of Directors.

The gradual introduction of countervailing powers to internal governance, which is subject to shareholder decisions, and the search for an outside perspective on the purpose and operation of companies have led some researchers to (re)pose the question of corporate democracy, one of the few ‘political entities’ to remain a ‘free zone in which the democratic project, i.e. a government based on the recognition of our equality, is suspended’, in the words of Isabelle Ferras, professor at the University of Louvain, associate researcher at Harvard and co-authored a book on the subject with several international academics.

Should democracy stop at the company gates? Can it? According to the 2ème Baromètre de l’Entreprise de Demain conducted by Opinion Way in 2022, 43% of French employees have never been consulted by their company on strategic or operational decisions. And employee representative bodies do not constitute a satisfactory proxy: 80% of employee representatives consider that CSE debates (the French trade union consultation body)  have not changed management’s point of view on the company’s strategy, according to the 2ème Baromètre relatif à l’état du dialogue social published in April 2023 by the Alpha group.

Yet the situation seems untenable in a context where participative forms of democracy such as citizens’ conventions are gaining ground. Faced with these facts, the trend seems to require companies to imagine new spaces for deliberation with their internal and external stakeholders, while enabling them to have sufficient skills and knowledge to intervene in a relevant way. A path paved with difficulties, but one that could help to strengthen and enrich corporate decision-making with a diversity of viewpoints.

To find out more:

  • 19 September 2023, L’ADN, Climat : des jeunes du Montana remportent une victoire historique
  • 7 November 2023, Le Monde, Déchets toxiques de Stocamine : le « droit des générations futures » appliqué pour la première fois par la justice
  • 7 December, Les Echos, La France publie ses nouvelles règles sur le reporting extra-financier
  • 11 December 2023, Le Monde, Isabelle Ferreras, sociologue : « L’entreprise est une entité politique qu’il faut démocratiser ! »

De la gestion des parties prenantes à la démocratie d’entreprise

L’année 2023 a été marquée par l’adoption, le 31 juillet, des nouvelles normes d’information sur la durabilité des entreprises (les Europeans Sustainability Reporting Standards, ESRS) à l’échelle de l’Union Européenne. Elles donnent corps aux obligations découlant de la Corporate Sustainability Reporting Directive (CSRD) dont le texte final a été publié au Journal Officiel de l’Union Européenne le 16 décembre 2022, transposée en droit national français par une ordonnance en date du 7 décembre 2023.

Renforçant significativement les exigences de reporting extra-financier, la CSRD vise, aux côtés de la réglementation SFDR (pour Sustainable Finance Disclosure Regulation) et de la taxonomie verte, à flécher plus massivement les flux de capitaux vers des activités durables et responsables. Parmi les 12 ESRS proposés, deux sont transversaux, cinq sont dédiés aux enjeux environnementaux, quatre aux problématiques sociales et un à la gouvernance et la conduite responsable des entreprises.

Chaque ESRS possède des Disclosure Requirements (DR), des points de reporting qui visent directement un indicateur, ou plus largement la description d’un processus mis en place au sein de l’entreprise concernée. A la lecture des exigences concernant les quatre volets sociaux – main d’œuvre de l’entreprise, employés de la chaîne de valeur, communautés affectées, consommateurs et utilisateurs finaux – il est intéressant de noter que la directive exige, pour chacun de ces groupes visés, que l’entreprise déclarante détaille un « processus d’engagement » ainsi que le moyen de « remédier aux impacts négatifs » qui les concerneraient et les « canaux leur permettant de faire part de leur préoccupation ».

La responsabilité sociétale d’entreprise, dont la définition est longtemps restée influencée par les travaux d’Edward Freeman sur les parties prenantes, semble trouver dans cette nouvelle exigence un aboutissement naturel. En standardisant la pratique du reporting extra-financier, la directive tend à rendre obligatoire la mise en place d’une véritable stratégie de gestion des parties prenantes et invite par conséquent les entreprises à mettre à disposition des moyens matériels et humains permettant l’entretien d’un dialogue continu avec celles-ci.

Cette tendance rejoint celle ayant conduit les entreprises à se doter de comités de parties prenantes à la suite, pour un certain nombre d’entre elles, de l’adoption d’une raison d’être ou du statut d’entreprise à mission. Selon le Baromètre RSE 2023 de Wavestone, 21% des entreprises françaises interrogées se seraient déjà dotées d’un tel comité et 30% seraient en cours de réflexion pour le faire.

En parallèle, la notion de parties prenantes tend à s’élargir du fait d’avancées juridiques récentes. Outre la consécration des « communautés affectées » par la CSRD, le recours à la notion de « générations futures » est de plus en plus récurrent dans les contentieux environnementaux. Ainsi, le Conseil Constitutionnel français a rendu le 27 octobre 2023 une décision remarquée en consacrant un droit des générations futures à « satisfaire leur propre besoin ». Une jurisprudence qui a d’ores et déjà fait des émules, l’enfouissement des déchets dans le dossier Stocamine ayant été bloqué pour ce motif à la suite d’un arrêt du tribunal administratif de Strasbourg, quelques semaines plus tard.

Des décisions similaires ont déjà été rendues en Allemagne – la Cour Constitutionnelle de Karlsruhe ayant, en avril 2021, invalidé la loi sur la protection du climat à ce titre – et aux Etats-Unis, où un tribunal du Montana a reconnu, en août 2023, un droit à un environnement propre et sain et une obligation de l’État vis-à-vis des générations futures.

Dans ce contexte, certains observateurs imaginent l’instauration de nouvelles institutions représentantes des générations futures, telle qu’une « assemblée du futur » sur le modèle d’une chambre parlementaire ou d’un défenseur des droits dédiés à la protection de leurs intérêts. Si le secteur privé n’a pas vocation à créer de telles structures, ses représentants semblent en revanche avoir tout à gagner à intégrer ces évolutions juridiques dans leur réflexion relative à la gestion de leur parties prenantes.

Plus fondamentalement, les grandes entreprises semblent invitées, dans un contexte de péril environnemental et de mutations sociologiques majeures, et sous la pression des règlementations RSE nouvelles, à modérer les exigences et la mainmise de l’actionnariat sur la stratégie d’entreprise, caractéristique du capitalisme dit à l’anglo-saxonne, pour privilégier la conciliation des intérêts distincts et parfois divergents des différents groupes d’individus qui affectent ou sont affectés par le fonctionnement de l’entreprise. En prenant en compte l’ensemble des dimensions de l’activité de l’entreprise, elles passent de « la recherche d’un optimum économique à celle d’un optimum social » et environnemental, selon les mots d’Antoine Frérot, président du conseil d’administration de Veolia.

L’instauration progressive de « contrepouvoirs » à la gouvernance interne soumise aux décisions actionnariales, la recherche de regards extérieurs sur l’objet et le fonctionnement des entreprises conduit certains chercheurs à (re)poser la question de la démocratie en entreprise, une des rares « entités politiques » à demeurer une « zone franche dans lesquelles le projet démocratique, c’est-à-dire un gouvernement fondé sur la reconnaissance de notre égalité, est suspendu » selon les termes d’Isabelle Ferras, professeur à l’Université de Louvain et chercheuse associée à Harvard, coautrice avec plusieurs universitaires internationaux d’un ouvrage sur le sujet.

La démocratie doit-elle s’arrêter aux portes de l’entreprise ? Le peut-elle ? Alors qu’une forte attente de la part des salariés existe pour des modes de management plus horizontaux et une plus grande participation aux décisions collectives, selon le 2ème Baromètre de l’Entreprise de Demain réalisé par Opinion Way en 2022, 43% des salariés français n’ont jamais été consultés par leur entreprise sur des décisions stratégiques ou opérationnelles. Et les instances représentatives du personnel ne constitueraient pas un proxy satisfaisant : 80 % des représentants du personnel considèrent à ce titre que les débats en CSE n’ont pas fait changer le point de vue de la direction sur la stratégie de l’entreprise, selon le 2ème Baromètre relatif à l’état du dialogue social publié en avril 2023 par le groupe Alpha.

La situation semble pourtant intenable dans un contexte de plébiscite des formes de démocratie participative telles que les conventions citoyennes. Face à ces constats, la tendance semble donc imposer aux entreprises d’imaginer de nouveaux espaces de délibération avec leurs parties prenantes internes comme externes, tout en permettant à celles-ci d’avoir des compétences et des connaissances suffisantes pour intervenir de manière pertinente. Une voie pavée de difficultés mais qui pourrait permettre d’affermir et d’enrichir d’une diversité de point de vue les décisions arrêtées en entreprise.

Pour aller plus loin :

  • 19 septembre 2023, L’ADN, Climat : des jeunes du Montana remportent une victoire historique
  • 7 novembre 2023, Le Monde, Déchets toxiques de Stocamine : le « droit des générations futures » appliqué pour la première fois par la justice
  • 7 décembre, Les Échos, La France publie ses nouvelles règles sur le reporting extra-financier
  • 11 décembre 2023, Le Monde, Isabelle Ferreras, sociologue : « L’entreprise est une entité politique qu’il faut démocratiser ! »

Crédit photo : Unsplash

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