Ethics: the keystone of organisations?

Although the institutionalisation of the ethical approach in large companies seems to be well advanced, it must be acknowledged that, despite the pressure exerted by civil society on these issues, many organizations outside multinational corporations are not yet as mature as the latter on this subject. The compliance programs and ethical risk management systems deployed by large companies are now robust, but although they need to be significantly strengthened, they are still struggling to find equivalents among medium-sized companies, public bodies, sports federations and large organisations that are suppliers, customers and partners of large groups.

The trend towards these players being increasingly subject to compliance obligations is likely to gain strength rapidly. It is true that, despite their size or status, they nonetheless carry significant risks. As a result of the cascade of obligations placed on large companies, and in response to societal demands, several of their partners have already adopted dedicated policies. This trend is set to increase considerably soon.

The number of medium-sized companies still escaping the thresholds for applying compliance regulations should therefore be reduced. In specifying the procedures for setting up an internal whistleblowing system, the French Waserman Act reiterated the legal threshold for doing so: 50 employees at the end of two financial years. In addition, the agreement reached between the European Parliament and the European Commission on a draft directive aimed at obliging companies with more than 500 employees and a turnover of 150 million – or 250 employees and a turnover of 40 million in high-risk sectors – to carry out due diligence on all of their upstream commercial relations and part of their downstream relations should logically lead to a growing number of small and medium-sized companies being subject to the environmental, societal and governance requirements of large corporations.

This trend should also apply to French public-sector bodies – large municipalities, public establishments, regions, etc. – which, although already subject to obligations such as the appointment of a compliance officer and the implementation of a whistle-blowing system, are still few to comply with law. Some of them are subject to the Waserman Act, but municipalities and other public bodies, except for certain local public offices or companies, are not affected by article 17 of the Sapin II Act. The absence of any legal obligation to set up anti-corruption management systems deprives the French Anti-Corruption Agency (AFA) of any means of constraint and limits it to issuing injunctions where necessary. By way of example, in its 2022 survey, the AFA estimates that while 14.4% of public bodies say they have had to deal with breaches of probity, only 24.7% say they have adopted a code of conduct, 19.3% have deployed an internal whistleblowing system and 12.4% have assessed their third parties. While the departments appear to be relatively good performers – 26.7% of them have carried out a risk mapping exercise – the municipalities, which are less well endowed with resources, show astonishing results: only 1.7% of them claim to have carried out the mapping exercise!

Against this backdrop, proposals for the adoption of a Sapin III law, including the white paper published by the Observatoire de l’Éthique Publique in September 2023, focus mainly on strengthening the obligations on public players – France remaining 20ème in the 2023 ranking of the Corruption Perceptions Index drawn up by Transparency International. Equally significant, the public consultation launched on 19 October 2023 by the Agence Française Anticorruption,  the French anti-corruption authority, to draw up a national anti-corruption plan for 2024-2027 focuses on the fight against breaches of probity in the public sector. Taken together, these signals tend to demonstrate the rapid acceleration in the deployment of ethics policies in public bodies.

On a wider scale, it seems that all civil society organizations will soon have to incorporate ethical considerations into their operations. Published in February 2023, an article co-authored by Yves d’Hérouville, President of the Institut des Dirigeants d’Association et de Fondations (IDAF), recalls “the importance of ethics in the associative sector“, particularly regarding the risks of conflicts of interest, issues linked to work ethics (harassment, discrimination, respect for people) and the evaluation of relations with third parties in the light of socio-environmental criteria.

Several sports federations, which are generally associations, are particularly exposed and have unfortunately distinguished themselves in this respect: high-profile cases of corruption within the International Football Federation (FIFA), suspicions of similar facts at the French Tennis Federation, accusations of harassment in many disciplines, questioning of the environmental impact of competitions, etc.

The world of sport, with its media exposure, the financial flows it generates and the fantasies it conveys, accumulates both risks and criticisms. And yet, the degree of maturity of the bodies that bring it to life seems largely perfectible. During his trial for corruption, Bernard Laporte, former president of the French rugby federation, admitted “not having read, but having heard about” the French sports ethics charter. Similarly, despite the obligation to set up ethics committees, some French federations still do not have them, and some that have been officially set up are in fact totally ineffective.

In this context, initiatives and calls for firmer control of the sporting sector are multiplying. In France, the National Committee for the Strengthening of Ethics and Democratic Life in Sport, ad-hoc committee, has issued a report due on 7 December 2023. Democratizing governance, reinforcing financial transparency, strengthening the powers dedicated to federal ethics committees, creating an ethics committee for the French sports movement, a plan to combat discrimination and harassment, training managers in ethics and integrity issues… These proposals, supported by the French Minister for Sport, Amélie Oudéa-Castéra, should result in a legislative initiative by the end of 2024.

At international level, proposals to create a global administrative authority responsible for fighting against breaches of probity in the sports sector continue, for the time being, to come up against the principle of the “autonomy” of international sport, which currently protects it from any interference by governments. Here again, experts warn: “The question is no longer whether or not an institution is needed to regulate sport; the urgent issue is to determine how it should be done”

Initially developed and restricted to large companies, ethics and compliance policies now appear to be on the way to becoming more democratic and being more widely adopted by small and medium-sized enterprises, public bodies, and the associative sector. All these organisations are exposed to the demands of civil society as well as the compliance requirements of large multinational corporations, and therefore have a duty to create and maintain the conditions of trust with their stakeholders. Could this movement put an end to the trend that has seen large companies become the most advanced players on these issues?

To find out more:

  • 5 September 2023, Acteurs publiques, Il faut une loi Sapin 3 pour renforcer les contrôles déontologies dans la fonction publique
  • 22 October 2023, Le Monde, La question n’est plus de savoir s’il faut ou non une institution pour réguler le sport, l’urgence est d’en déterminer les modalités
  • 6 December 2023, Le Monde, Marie-George Buffe t: « Le sport français est malade et fragilisé »

L’éthique, clef de voûte des organisations ?

Si l’institutionnalisation de la démarche éthique dans les grandes entreprises semble bien avancée (voir l’article « Du reporting à l’impact »), force est de constater que, malgré la pression de la société civile sur ces enjeux, de nombreuses organisations hors sociétés multinationales n’ont aujourd’hui pas le niveau de maturité de ces dernières sur le sujet. Les programmes de conformité et les systèmes de management des risques éthiques déployés par les grandes entreprises, aujourd’hui robustes, bien qu’appelés à être encore significativement renforcés, peinent encore à trouver des équivalents chez les moyennes entreprises comme chez les acteurs publics, fédérations sportives ou grandes organisations, pourtant fournisseurs, clients et partenaires des grands groupes.

La tendance qui mènera à ce que ces acteurs soient de plus en soumis à des obligations de conformité devrait portant s’affermir rapidement. Il est vrai que malgré leur taille ou leur statut ils n’en sont pas moins porteurs de risques importants. Par cascade des obligations reposant sur les grandes entreprises et face aux exigences sociétales, un certain nombre d’acteurs partenaires de ces dernières ont déjà adopté des politiques dédiées. Cela devrait s’accentuer considérablement prochainement.

Le nombre de moyennes entreprises qui échapperont encore encore aux seuils d’application des réglementations de conformité devrait ainsi se réduire. En précisant les modalités de mise en place d’un dispositif d’alerte interne, la loi Waserman a rappelé l’existence du seuil légal pour ce faire : 50 salariés à la clôture de deux exercices. Par ailleurs, l’accord trouvé entre le Parlement et la Commission Européenne sur un projet de directive visant à obliger les entreprises de plus de 500 salariés et 150 millions de chiffre d’affaire – voir 250 salariés et 40 millions de chiffre d’affaires pour les secteurs dits à risque – à réaliser des due diligence sur l’ensemble de leurs relations commerciales amont et une partie de celles en aval devrait logiquement conduire à nombre croissant de petites et moyennes entreprises à se soumettre aux exigences environnemental, sociétal et de gouvernance des grandes entreprises.

Cette tendance devrait également concerner les acteurs publics français – grandes communes, établissements publics, départements, … – qui, bien qu’ils fassent déjà l’objet d’obligations – désignation d’un référent déontologue, mise en place d’un dispositif d’alerte notamment – sont encore rares à s’y être conformés. Soumises pour une partie d’entre elles à la loi Waserman, les communes comme les autres acteurs publics, à l’exception de certains offices ou entreprises publiques locales, ne sont en revanche pas concernées par l’article 17 de la loi Sapin II. L’absence d’obligation légale de se doter de systèmes de management de lutte contre la corruption prive l’Agence Française Anticorruption (AFA) de tout moyen de contrainte et borne cette dernière à prononcer des injonctions le cas échéant. A titre d’exemple, l’AFA évalue, dans son enquête de 2022, que si 14,4% des acteurs publics déclarent avoir eu à traiter des atteintes à la probité, seuls 24,7% déclarent avoir adopté un code de conduite, 19,3% avoir déployé un dispositif d’alerte interne, 12,4% évalué leurs tiers. Si les départements apparaissent comme de relatifs bon élèves – 26,7% d’entre eux ont réalisé un cartographie des risques – les communes, moins bien pourvues en ressources, affichent des résultats étonnants : seules 1,7% d’entre elles déclarent avoir réalisé l’exercice de cartographie !

Dans ce contexte, les propositions visant à l’adoption d’une loi Sapin III, dont le livre blanc publié par l’Observatoire de l’Éthique Publique en septembre 2023, se concentrent majoritairement sur le renforcement des obligations à destination des acteurs publics – la France restant 20ème du classement 2023 de l’Indice de Perception de la corruption établi par Transparency International. Tout aussi significatif, la consultation publique lancée le 19 octobre 2023 par l’AFA et visant à l’établissement d’un plan national de lutte contre la corruption pour 2024-2027 fait la part belle à la lutte contre les atteintes à la probité dans le secteur public. Concordants, ces signaux tendent à démontrer l’accélération rapide que devrait connaitre le déploiement de politiques d’éthique dans les entités publiques.

Plus largement, l’ensemble des organisations composant la société civile semblent devoir prochainement intégrer une réflexion éthique à leur fonctionnement. Parue en février 2023, une tribune cosignée par Yves d’Hérouville, président de l’Institut des Dirigeants d’Association et de Fondations (IDAF), rappelle ainsi « l’importance de l’éthique dans le secteur associatif » particulièrement au regard des risques de conflits d’intérêts dans ces structures, des problématiques liées à l’éthique du travail (harcèlement, discrimination, respect des personnes) et de l’évaluation des relations avec les tiers au regard de critères socio-environnementaux.

Particulièrement exposées, nombre de fédérations sportives, dont le statut relève généralement du statut associatif, se sont malheureusement distinguées à ce titre : affaires de corruption retentissantes au sein de la fédération internationale de football (FIFA), soupçons de faits similaires à la fédération française de tennis, accusations de harcèlements dans de nombreuses disciplines, remise en question de l’impact environnemental des compétitions…

Le monde du sport par son exposition médiatique, les flux financiers qu’il entraîne et les fantasmes qu’il véhicule, accumule les risques comme les critiques. Or, le degré de maturité des instances qui le font vivre semble très largement perfectible. Lors de son procès pour corruption, Bernard Laporte, ex-président de la fédération française de rugby avait ainsi reconnu « ne pas avoir lu, mais avoir entendu parler » de la charte d’éthique et de déontologie du sport français. De la même manière, malgré l’obligation de se doter de comités d’éthique, certaines fédérations françaises n’en sont toujours pas pourvues lorsque certains, officiellement constitués, s’avèrent en réalité totalement inopérants.

Dans ce contexte, les initiatives et appels à encadrer le secteur sportif plus fermement se multiplient. En France, le Comité national pour le renforcement de l’éthique et de la vie démocratique dans le sport a rendu un rapport attendu le 7 décembre 2023. Démocratisation de la gouvernance, renforcement de la transparence financière, renforcement des pouvoirs dédiés aux comités d’éthique fédéraux, création d’un comité d’éthique du mouvement du sport français, plan de lutte contre les discriminations et le harcèlement, formation des dirigeants aux enjeux d’éthique et d’intégrité… Ces propositions, soutenues par la ministre des Sport, Amélie Oudéa-Castéra devraient aboutir à initiative législative d’ici la fin d’année 2024.

A l’échelle internationale, les propositions de création d’une autorité administrative mondiale en charge de la lutte contre les atteintes à la probité dans le secteur sportif continuent, pour l’instant, de se heurter au principe d’« autonomie » du sport international qui le préserve aujourd’hui de toute ingérence de la part des gouvernements. Ici encore des experts avertissent : « La question n’est plus de savoir s’il faut ou non une institution pour réguler le sport, l’urgence est d’en déterminer les modalités »

D’abord développées et restreintes aux seules grandes entreprises, les politiques d’éthique et conformité semblent désormais en passe de se démocratiser et d’être plus largement adoptées par les petites et moyennes entreprises, les acteurs publics et le secteur associatif. Toutes ces structures sont en effet exposées aux revendications de la société civile comme aux exigences de conformité des grandes sociétés multinationales et se doivent donc de créer et d’entretenir les conditions de la confiance avec leurs parties prenantes. Un mouvement qui pourrait mettre un terme à cette tendance qui avait fini par faire des grandes entreprises les acteurs plus avancés sur ces sujets ?

Pour aller plus loin :

  • 5 septembre 2023, Acteurs publiques, Il faut une loi Sapin 3 pour renforcer les contrôles déontologies dans la fonction publique
  • 22 octobre 2023, Le Monde, La question n’est plus de savoir s’il faut ou non une institution pour réguler le sport, l’urgence est d’en déterminer les modalités
  • 6 décembre 2023, Le Monde, Marie-George Buffet : « Le sport français est malade et fragilisé »

Crédit photo : Unsplash

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