Ethics and sport

Sport is a vehicle for strong values and an ethic that is widely appreciated in society. But in today’s globalized economy and mega-events, the world of sport is not immune to the risks and criticisms that arise from reprehensible conduct or socially disapproved behavior. What’s more, its links with corporate sponsors and patrons are increasingly subjecting it to the same demands as the former. As France prepares to host the 2024 Olympic Games, after having organized the Rugby World Cup, the Cercle d’Éthique des Affaires brought together experts for a wide-ranging debate on “ethics and sport”. An overview of the discussions.

Strong ties

Integrity, respect, physical purity, meritocracy… The rules – homogeneous and impartial – that govern the practice of sport tend to establish a certain ethic that transcends the various disciplines. Respect for these rules and the socializing dimension of sport can give it a more fundamental vocation, summed up in the words of Coubertinian Olympism:

“To place sport everywhere at the service of the harmonious development of man, with a view to encouraging the establishment of a peaceful society, concerned with the preservation of human dignity.”

Preserving human dignity, sport? What a lofty ethical ambition! And yet, in the West, the pacifying character of sport as a means of “regulating deviant behavior and bringing people together” is widely theorized[1].

Thus, sport reveals itself as a receptacle for the myths and fantasies of a society that projects its ideals onto it. As such, it also appears as a space in which “pure and perfect competition” can be exercised, in line with the ambitions of orthodox economics.

But these ideals come up against the imperfections of reality. Although promoted by sports marketing, they conflict with the mercantile interests that surround an increasingly financialized and media-savvy sports world. Some experts sum it up this way: “Sport and sports federations are SMEs which, in the space of a few years, have become multinationals”. For example, the average market value of an NBA franchise has risen from $367 million in 2010 to $3.85 billion in 2023, a 10-fold increase[2]!

A sector affected by social issues

Like no other sector, sport is no exception to social concerns. Issues linked to sexual violence unveiled by the #Metoo wave, for example, have seen many twists and turns in the world of sport, from the establishment of a platform for collecting reports by the French Ministry of Sports in 2020[3], to the recent thunderous resignation of the President of the Spanish Football Federation after a forced kiss on one of the national team’s players[4].

On a broader level, the working conditions of athletes[5] and administrative staff[6] are also a cause for concern. When it comes to the organization of international events, there are additional questions about respect for human rights on the construction of stadiums and the infrastructure needed to stage these events. While the 2022 Football World Cup hit the headlines for the exploitation of Nepalese workers in conditions akin to modern-day slavery[7], the 2024 Olympics in Paris are not exempt from reproach. The presence of around a hundred illegal African nationals working under irregular security conditions has been documented[8] and was the subject of a referral to the public prosecutor by the French labor inspectorate.

Furthermore, the environmental impact of such events in a context of “climate collapse[9]” is the focus of much criticism. While the criterion of carbon impact has become central to the organization of the Olympic Games[10], the question remains unanswered in the context of the organization of the 2034 Football World Cup which, likely, will be held in Saudi Arabia[11], a country in which the stadiums will probably have to be air-conditioned, as in Qatar in 2022. Even the world of sailing, perceived as highly ecological, is not immune to questioning, sometimes from the athletes themselves, with some going so far as to publicly admit “not being proud” of the carbon footprint of transatlantic races[12].

Subjected to ever-increasing financial stakes, the world of sport sometimes denies some of the principles on which it is founded. Integrity, for example, is sometimes abused: FIFA has been rocked by repeated corruption scandals[13], the president of the French rugby federation, Bernard Laporte, was convicted of corruption in 2022[14], the French tennis federation is under investigation by the PNF[15] for “misappropriation of assets” and “corruption”[16]… This is hardly surprising, given that the business models underpinning the operation of major sporting events, leagues and clubs are increasingly dependent on patrons – both wealthy states and private-sector companies – whose cash offers whet the appetites of unscrupulous intermediaries.

Corporate sponsors

Enjoying prodigious media exposure – the soccer World Cup final, for example, attracts 1.5 billion viewers – the organization of these major events is increasingly part of a genuine “sports diplomacy[17]” on the part of certain states, just as it supports the communication and marketing policies of certain major brands.

In the West, sponsorship of sporting events – such as the Olympic Games – by private companies has become indispensable, given the cost of organizing them[18]. In this context, major companies are regularly asked to become partners in these events. Their participation is generally in line with their CSR policies, which are often compatible with the values conveyed by sport. However, in doing so, they also bear the risks – criminal, civil and reputational – that such partnerships entail.

The “Paprec affair”, named after the company whose CEO was indicted and placed under judicial supervision for suspicions of corruption in connection with the sponsorship of a horse-racing competition organized by the wife of an elected representative[19], is a reminder of the need for companies to put in place reinforced anti-corruption control procedures for sponsorship and patronage operations. While it is not forbidden to finance local events, the concordance of such support with the obtaining or renewal of local public contracts necessarily raises questions.

In addition to transparent, clear, and well-argued procedures for selecting projects to sponsor, companies must also be careful to implement “Gifts and invitations” procedures that enable them to distribute the invitations they generally receive in return for their financial support.

However, all these efforts cannot eliminate the reputational risk of being associated with a scandal triggered by the supported stakeholder. Under these conditions, it is no longer unusual for sponsors to apply pressure. For instance, Coca-Cola, Visa, Budweiser and MacDonald expressly called for the resignation of FIFA President Sepp Blatter when potential corruption cases against him were publicized in 2015[20]. Others have gone further and simply broken off their commitments: this was the case for Adidas and Nestlé with the International Athletics Federation after revelations of corruption and doping[21].

What kind of governance for sport?

If multinational companies are subject to strict anti-corruption regulations, what about international and national sports federations? In line with the concept of “autonomy of sport”, international sporting bodies are currently protected from any interference by governments and states and continue to uphold strict self-regulation without external control.

In France, when the organization of the Olympic Games 2024, the question arose as to whether the Organizing Committee (the COJO), an ad-hoc non-profit organization of limited duration, was legally subject to article 17 of the Sapin II law. Although this is not the case, the COJO’s Ethics Committee has nonetheless decided to comply. Made up of 6 volunteer members appointed by the Cour de Cassation, the Cour des Comptes, the Conseil d’État, the OECD, the Défenseur des Droits and the AFA, it has already met 41 times to deal with issues relating to all the ethical risks involved in organizing the Olympic Games.

Although this type of committee is growing in popularity, with most sporting bodies having set up such bodies, their relevance is always measured against their independence, which is sometimes questionable[22]. Consequently, rather than blindly relying on self-regulation, many observers are calling for the law applicable to federations to be strengthened – for example, by subjecting them to obligations like Article 17 of the Sapin II law – and by instituting a structure responsible for ensuring their effective application and for monitoring sports actors.

Thus, in June 2023, a survey launched by the Play the Game platform, concluded after collecting the opinions of over 200 experts of the relevance of creating an international agency to fight corruption in the world of sport[23]. An initiative already tested at a national level, in Australia, which in July 2020 created a platform dedicated to integrity in sport. Can it be emulated?

[1] See for example: J.Sorez, Quand faire du sport, c’est faire la guerre. Fonction performative et enjeux identitaires de la métaphore sportive en temps de guerre, available here:

[2] These figures come from Forbes’ annual ranking of NBA franchise valuations, which can be found here: and here:

[3] See :

[4] See :

[5] See :

[6] See :

[7] See :

[8] See :

[9] In the words of UN Secretary-General Antonio Guterres, see:

[10] See :

[11] See :

[12] See :

[13] See :

[14] See :

[15] The PNF is the French national financial prosecutor’s office.

[16] See :

[17] See, Voir, C.Lopez « Sport, géopolitique er diplomatie sportive dans un monde globalisé. 2022–9782807339095-page-65.htm

[18] See :,1467138.html

[19] See :

[20] See :

[21] See :

[22] See :

[23] See :

Porteur de valeurs fortes, le sport est le vecteur d’une éthique plébiscitée parmi la société. Mais dans une économie mondialisée et à l’heure de l’organisation de méga-événement sportifs, le monde du sport n’échappe pas aux risques et aux critiques qui naissent d’agissements répréhensibles ou de comportements socialement désapprouvés. Plus encore, les liens qu’il entretient avec les entreprises, mécènes et sponsors, tendent à le soumettre, de plus en plus, aux exigences auxquelles les premières sont soumises. Alors que la France s’apprête à recevoir les Jeux Olympiques 2024, après avoir organisé la Coupe du monde du Rugby, le Cercle d’Éthique des Affaires a réuni des experts pour un débat à bâtons rompus sur « éthique et sport ». Tour d’horizon des échanges.

Des liens forts

Intégrité, respect, pureté du corps, méritocratie… Les règles – homogènes et impartiales – qui encadrent la pratique sportive tendant à fonder une certaine éthique qui dépasse les différentes disciplines. Le respect de ces règles et la dimension socialisante du sport peuvent lui conférer une vocation plus fondamentale que l’olympisme coubertinien résume ainsi :

« Mettre partout le sport au service du développement harmonieux de l’homme, en vue d’encourager l’établissement d’une société pacifique, soucieuse de préserver la dignité humaine. »

Préserver la dignité humaine, le sport ? Voilà, une très haute ambition éthique ! Pourtant, en Occident, le caractère pacificateur de la pratique sportive qui doit permettre de « réguler les comportements déviants et rapprocher les peuples » est largement théorisé[1].

Ainsi, le sport se révèle être un réceptacle d’un ensemble de mythes et de fantasmes d’une société qui projette sur lui ses idéaux. Dans ce contexte, il apparait également comme un espace au sein duquel une « concurrence pure et parfaite » pourrait s’exercer, en conformité avec les ambitions des sciences économiques orthodoxes.

Mais ces idéaux se heurtent aux imperfections du réel. Bien que véhiculés par le marketing sportif, ils entrent en conflits avec les intérêts mercantiles qui entourent un monde du sport toujours plus financiarisé, et toujours plus médiatisé. Certains experts le résument ainsi : « le sport et les fédérations sportives sont des PME qui, en quelques années, sont devenues des multinationales ». Ainsi, la valorisation boursière moyenne d’une franchise NBA est passé de 367 millions de dollars en 2010 à 3,85 milliards de dollars en 2023, soit une multiplication par 10[2] !

Un secteur traversé par les problématiques de société

Pas plus qu’un autre secteur le sport n’échappe aux questions de société. Ainsi, les problématiques liées aux violences sexuelles dévoilées par la vague #Metoo, ont connu de nombreux rebondissements dans le monde du sport, de la mise en place d’une plateforme de recueil des signalements par le ministère des Sports français en 2020[3], jusqu’à la récente et tonitruante démission du président de la Fédération espagnole de football après un baiser forcé sur l’une des joueuses de l’équipe nationale[4].

Plus largement, les conditions de travail des athlètes[5], comme des personnels administratifs[6] interrogent. Dans le cadre de l’organisation d’évènement internationaux, viennent s’y ajouter les questions liées au respect des droits humains sur les chantiers de construction des stades et infrastructures nécessaires au déroulé de ces rendez-vous. Si la Coupe du Monde de Football, organisée en 2022, a défrayé la chronique pour des conditions d’exploitation de travailleurs népalais qui s’apparentaient à de l’esclavage moderne[7], les JO 2024 de Paris ne sont pas exempts de tout reproche. La présence d’une centaine de ressortissants africains sans-papiers, travaillant dans des conditions de sécurité irrégulières a ainsi été documentée[8] et a fait l’objet d’une saisine du procureur de la République par l’inspection du travail.

Par ailleurs, l’impact environnemental de tels évènements dans un contexte « d’effondrement climatique [9]» concentre les critiques. Si le critère de l’impact carbone est devenu central dans l’organisation des jeux olympiques[10], la question demeure intacte dans le cadre de l’organisation de la Coupe du Monde de Football 2034 qui, selon toute vraisemblance, devrait se tenir en Arabie Saoudite[11] pays dans lequel les stades devront probablement comme au Qatar en 2022, être climatisés. Même le monde de la voile, pourtant perçu comme très écologique, n’échappe pas aux interrogations, parfois de la part des athlètes eux-mêmes, certains allant jusqu’à publiquement avouer « ne pas être fier » du bilan carbone des transatlantiques[12].

Soumis à des enjeux financiers de plus en plus importants, le monde du sport renie parfois certains des principes qui le fondent. Ainsi, l’intégrité est parfois malmenée : la FIFA a été ébranlée par des scandales de corruption à répétition[13], le président de la fédération française de rugby, Bernard Laporte, a été condamné pour corruption en 2022[14], la fédération française de tennis fait l’objet d’enquêtes du PNF pour « détournement de biens » et « corruption »[15]… Rien de très étonnant dans la mesure où les modèles économiques qui sous-tendent le fonctionnement des grands évènements sportifs, des ligues et des clubs s’avèrent de plus en plus dépendants de mécènes – riches états comme entreprises du secteur privé – dont les liquidités offertes aiguisent d’autant les appétits d’intermédiaires indélicats.

Des entreprises sponsors

Jouissant d’une exposition médiatique prodigieuse – la finale de la coupe du monde de football réunit par exemple 1,5 milliard de téléspectateurs – l’organisation de ces grands évènements participe de plus en plus d’une véritable « diplomatie sportive[16] » de la part de certains états, comme elle soutient les politiques de communication et de marketing de certaines grandes marques.

En Occident, le parrainage d’évènements sportifs – tels que les JO – par les entreprises privées s’avère désormais indispensable au regard de leur coût d’organisation[17]. Dans ce contexte, les grandes entreprises sont régulièrement sollicitées pour devenir partenaires de ces rencontres. Leur participation s’inscrit généralement dans leur politique de RSE, souvent compatibles avec les valeurs véhiculées par le sport. Il n’en demeure pas moins que ce faisant, elles supportent également les risques – pénaux, civils et d’image – que ces partenariats induisent.

Ainsi, l’affaire Paprec, du nom de l’entreprise qui a vu son PDG être mis en examen et placé sous contrôle judiciaire pour des soupçons de corruption relatif au parrainage d’un concours hippique organisée par l’épouse d’un élu[18], rappelle la nécessité pour les entreprises de mettre en place des procédures de contrôles anti-corruption renforcées en ce qui concerne les opérations de parrainage et de mécénat. S’il n’est pas interdit de financer des manifestations locales, la concordance de ce soutien avec l’obtention ou le renouvellement de contrats publics locaux interroge nécessairement.

Outre des procédures transparentes, claires et argumentées de sélection des projets à parrainer, les entreprises doivent également être vigilantes à mettre en place des procédures « Cadeaux et invitations » qui leur permettent de distribuer les invitations qu’elles reçoivent généralement en contrepartie de leur soutien financier.

Tous ces efforts ne sauraient en revanche supprimer le risque réputationnel de se voir associer à un scandale déclenché par la partie prenante soutenue. Dans ces conditions, il n’est plus rare de voir des sponsors mettre la pression. Ainsi, Coca-Cola, Visa, Budweiser et MacDonald ont expressément demandé la démission du président de la FIFA, Sepp Blatter, lors de la médiatisation, en 2015, de potentiels cas de corruption le visant[19]. D’autres sont allées plus loin en rompant purement et simplement leur engagement : c’est le cas par exemple d’Adidas et de Nestlé avec la Fédération internationale d’athlétisme après les révélations de cas de corruption et de dopage[20].

Quelle gouvernance pour le sport ?

Si les entreprises multinationales sont soumises à des réglementations anticorruption strictes, qu’en est-il des fédérations sportives internationales et nationales ? En vertu du concept « d’autonomie du sport », les instances sportives internationales sont pour l’instant protéger de toute ingérence des gouvernements et des états et continuent de défendre une autorégulation exigeante, sans contrôle externe.

En France, à l’occasion de l’organisation des JO2024, la question s’est posée de savoir si le Comité d’organisation (le COJO), organisation ad-hoc à but non lucratif et à durée limitée dans le temps, était légalement soumise à l’article 17 de la loi Sapin II. Bien que ce ne soit pas le cas, le Comité d’éthique du COJO a néanmoins décidé de s’y conformer. Composé de 6 membres bénévoles, désignés par la Cour de cassation, la Cour des comptes, le Conseil d’État, l’OCDE, le Défenseur des Droits, l’AFA, il s’est déjà réuni 41 fois pour traiter des sujets relatifs à l’ensemble des risques éthiques que comporte l’organisation des JO.

Si ce type de comité se démocratise, la plupart des instances sportives étant dotée d’un tel organisme, leur pertinence se mesure toujours à l’aune de leur indépendance, parfois sujette à caution[21]. Dès lors, plutôt que de compter aveuglément sur l’autorégulation, de nombreux observateurs appellent à renforcer le droit applicable aux fédérations – par exemple en les soumettant à des obligations similaires à l’article 17 de la loi Sapin II – et en instituant une structure chargée de veiller à leur bonne application et au contrôle des acteurs sportifs.

Ainsi, en juin 2023, une enquête lancée par la plateforme Play the Game, a conclu après le recueil de l’avis de plus de 200 experts de la pertinence de créer une agence internationale de lutte contre la corruption dans le monde du sport[22]. Une initiative déjà testée à un niveau national, en Australie, qui a créé en juillet 2020, une plateforme dédiée à l’intégrité dans le sport. Pourra-t-elle créer des émules ?

[1] Voir par exemple : J.Sorez, Quand faire du sport, c’est faire la guerre. Fonction performative et enjeux identitaires de la métaphore sportive en temps de guerre, disponible ici :

[2] Ces chiffres proviennent du classement annuel Forbes sur la valorisation des franchises NBA repris ici : et ici :

[3] Voir :

[4] Voir par exemple ;

[5] Voir par exemple :

[6] Voir par exemple :

[7] Voir :

[8] Voir :

[9] Selon les mots d’Antonio Guterres, Secrétaire général de l’ONU, voir :

[10] Voir par exemple :

[11] Voir :

[12] Voir l’article :

[13] Voir par exemple :

[14] Voir :

[15] Voir :

[16] Voir, C.Lopez « Sport, géopolitique er diplomatie sportive dans un monde globalisé. 2022–9782807339095-page-65.htm

[17] Voir par exemple ;,1467138.html

[18] Voir par exemple :

[19] Voir par exemple :

[20] Voir par exemple :

[21] Voir :

[22] Voir :

Crédit photo : Unsplash

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